Die Strategie von Quartz, dem einst so lebhaften Business-Verlag, ist umstritten


Quartz, ein skurriles, aber bewundertes Startup für Wirtschaftsnachrichten, machte im Juli 2018 Schlagzeilen, als es für 110 Millionen US-Dollar an ein japanisches Medienunternehmen verkauft wurde.

Es war ein Gewinn für digitale Nachrichten zu einer Zeit, als andere Online-Medienunternehmen für einen Bruchteil ihres angekündigten Wertes verkauften. Uzabase, der neue Besitzer von Quartz, war in den USA wenig bekannt, aber sein Gründer Yusuke Umeda brachte seine Ambitionen zum Ausdruck und sagte, er wolle, dass Quarz NewsPicks, seiner in den USA wenig bekannten Nachrichtenaggregations-App, dabei hilft, mit Facebook und Twitter zu konkurrieren.

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Die beiden Firmen kamen aus unterschiedlichen Orten. Quartz basiert auf einem kostenlosen, werbefinanzierten Vertriebsmodell und war unter seinem früheren Eigentümer Atlantic Media selten rentabel. Der neue Eigentümer war ein börsennotiertes Unternehmen und sah in Quartz eine Möglichkeit, sein digitales Abonnementmodell zu erweitern.

Ein Jahr später haben mehrere wichtige Führungskräfte Quartz verlassen, und Insider sagen, es sei auf dem richtigen Weg, das neue Ziel des Mitgliedschaftsprogramms zu verfehlen und in diesem Jahr wieder Geld zu verlieren.

Die Mitgliedschaft hat die Ziele verfehlt

Zwei Monate nach Bekanntgabe des Verkaufs im Juli 2018 ernannte Quartz einen erfahrenen Journalisten, Sam Grobart, um herauszufinden, welcher Journalismus ein neues Mitgliederprogramm vorantreiben würde.

Das Programm startete nur zwei Monate später zusammen mit einer US-Version von NewsPicks, die namhafte Geschäftsleute wie Richard Branson und Roger McNamee vorstellte, um eine sicherere Online-Konversationsalternative zu Twitter zu schaffen.

Das Mitgliedschaftsprogramm von 100 US-Dollar pro Jahr (das sich im zweiten Jahr auf 150 US-Dollar erhöhte) wurde als Suite mit zusätzlichen Vorteilen über die täglichen, kostenlosen Inhalte der Website hinaus aufgeschlagen. Mitglieder erhalten exklusive Inhalte wie fachspezifische Tiefen-Tauchgänge, sogenannte Field Guides, und die Möglichkeit, bei Veranstaltungen Kontakt mit anderen Mitgliedern aufzunehmen und bei Telefonkonferenzen auf Journalisten zuzugreifen.

Intern war das Ziel, bis Ende 2019 20.000 Mitglieder zu gewinnen; Mehrere Quellen sagten ab diesem Sommer, es sei weniger als halbwegs da.

Während das Unternehmen neue Einnahmen aus der Mitgliedschaft anstrebte, hatte das Kerngeschäft seinen eigenen Gegenwind. Quartz, das 2018 7 Millionen US-Dollar verlor (angeblich 28 Millionen US-Dollar im Jahr 2017), war in diesem Jahr wieder auf dem richtigen Weg, Geld zu verlieren, und entließ eine Handvoll Leute auf der Verkaufsseite, gaben Insider an, die Führung habe ihnen Bescheid gegeben.

Angesichts des sich wandelnden Geschäftsumfelds haben seit Jahresbeginn eine Handvoll Schlüsselpersonen das Unternehmen freiwillig verlassen, darunter die Leiter für Umsatz, Mitgliedschaft und Video. Das Unternehmen begann, Mitarbeitern Aktienoptionen anzubieten, die mehr davon abhalten könnten, auf die Exits zuzugehen.

Einige nannten die Mitgliedschaftsstrategie verwirrend

Einige Insider gaben an, dass das Mitgliedschaftsprogramm überstürzt sei, dass ihnen die Strategie unklar sei und dass die Kriterien, für welche Artikel frei und welche Mitglieder nur willkürlich seien, festgelegt worden seien. Wöchentlich erschienen neue Field Guides, die sich mit verschiedenen Themen aus der Zukunft des Aufstiegs Chinas auseinandersetzten, was für eine Veröffentlichung von Unternehmen von allgemeinem Interesse in Ordnung ist, aber Zweifel aufkommen ließen, ob der Inhalt spezifisch genug war, um die Menschen zum Abonnieren zu zwingen.

Sechs Monate nach der Einführung der Mitgliedschaft sperrte Quartz seinen kostenlosen Inhalt hinter einer gemessenen Paywall ab, um die Mitgliedschaft voranzutreiben und die Verwirrung der Mitarbeiter zu verstärken.

Jay Lauf, Co-CEO von Quartz, erklärte gegenüber Business Insider Quartz, dass es ihm gut gehe und dass er mit dem Verlauf der Mitgliedschaft zufrieden sei, obwohl er keine genauen Angaben mache.

"Das erste Jahr in neuem Besitz war im Großen und Ganzen gut für uns", sagte er. "Das Geschäft ist stark und ich bin sehr optimistisch, wohin die Reise geht. Die Mitgliedschaft hat sich stetig verbessert. Der August war der beste, den wir je gesehen haben."

Quartz optimiert seine Mitgliedschaft

Der Chief Product Officer von Quartz, Zach Seward, sagte, das Unternehmen betrachte die ersten sechs Monate des Mitgliedschaftsprogramms als "Experimentieren mit einer Reihe potenzieller Angebote, um ein besseres Gefühl dafür zu bekommen, was funktionieren würde".

  • Basierend auf dem, was bisher mit Mitgliedern geleistet wurde, verfeinert Quartz seine Field Guide-Themen, um sich auf Themen zu konzentrieren, die "Quartzy" sind und nicht von anderen Verkaufsstellen überdeckt werden.
  • Die Anzahl der Telefonkonferenzen mit Reportern wurde von einer auf drei pro Woche erhöht, und es werden mehr Nur-Mitglieder-Videos erstellt.
  • Es überarbeitet auch seine App, um die Mitgliedschaft zu fördern, und plant, es diesen Herbst neu zu starten.

Seward erkannte die Notwendigkeit an, dafür zu sorgen, dass Quartz seine Mitgliedschaft für die Menschen auf verschiedene Weise wertvoll macht, über den ursprünglichen Grund hinaus, den sie unterschreiben.

"Wenn wir alle Daten hätten, die wir heute hätten, wären wir direkt zu all diesen Entscheidungen gekommen", sagte er. "Wir wissen, dass es nicht einfach nur ein neues Abonnement sein kann. Es gibt bereits eine Menge Abonnementangebote in den Nachrichten."

Das Mitgliedschaftsprogramm wurde aggressiv bewertet

Rund um den Globus drehen sich die Nachrichtenverlage um die Einnahmen der Leser, um die Werbung zu ergänzen, aber nur wenige haben mit Abonnements materielle Geschäfte gemacht. Nur wenige Nachrichtenverlage haben aus Abonnements einen erheblichen Erlös erzielt. Drei der erfolgreichsten Unternehmen, die New York Times, die Washington Post und das Wall Street Journal, haben Jahrzehnte gebraucht, um ihre Abonnementbasis aufzubauen, indem sie auf einen Journalismus Wert legten, der einzigartig und von hoher Qualität ist und den viele Menschen mit ihren Unternehmenskarten belasten.

Quartz setzte seinen Preis nahe an den Preis von The New York Times und The New Yorker und verdoppelte den Preis seiner früheren Schwesterzeitschrift The Atlantic, die gerade ein Jahresabonnement für 50 US-Dollar pro Jahr aufgelegt hatte, und das Fünffache dessen, was Vanity Fair und Wired berechneten beim Start.

"Weil es nicht B2B ist und nicht robust genug wie die Times, wurde es in dieser Schwebe gefangen", sagte ein Insider.

Zusätzlich zu Twitter wurde Bloomberg LP von den neuen Eigentümern oft als Unternehmen erwähnt, mit dem sie konkurrieren wollten. Es ist wahr, dass Uzabase ein Produkt in Japan hat, Speeda, das dem Bloomberg-Terminal ähnelt, das an der Wall Street allgegenwärtig ist.

Aber dieser Vergleich hatte einige Kratzer auf den Köpfen. Quartz, ein kleines Start-up, das sich seine Plätze aussuchen musste, ließ seine Mitarbeiter stolz auf "Obsessionen" mit bestimmten Themen fokussieren, die sich mit dem Nachrichtenzyklus ändern würden, anstatt sich auf bestimmte Beats festlegen zu lassen. Bloomberg ist inzwischen ein Nachrichtenjuggernaut, bei dem Tausende von Journalisten über Branchen berichten, "überhaupt nicht Quarz", erinnerte sich eine Person.

"Unsere Muttergesellschaft hat große Ambitionen, das Unternehmen global auszubauen, und Quarz ist wirklich die Spitze dieses Speers", sagte Lauf.

Quarz ist anderen Einnahmeproblemen ausgesetzt

Quartz steht vor anderen Herausforderungen, da es sich um einen Umsatz für die Leser handelt.

  • Quartz hatte eine wöchentliche Facebook Watch Show, aber Facebook hat sie abgesagt. Berichten zufolge zahlte Facebook Verlegern für wöchentliche Nachrichtensendungen rund 1 Million US-Dollar.
  • Die nativen Anzeigen, die Quarz bei seiner Markteinführung im Jahr 2012 auszeichneten, sind nun zu einem festen Bestandteil der Branche geworden. In diesem Jahr konzentrierte sich Quartz auf den Verkauf größerer Anzeigengeschäfte, die lukrativer, aber schwer zu gewinnen sind, insbesondere für einen kleinen Verlag. Laut Comscore erreicht Quartz weniger als 10 Millionen einzelne Besucher pro Monat.

"Zu diesem Zeitpunkt hat die Mehrheit der führenden Verlage ein Studio für Markeninhalte und vertreibt diese Inhalte. Von diesem Standpunkt aus gesehen ist es ziemlich allgegenwärtig", sagte Jeremy Tate, SVP und GM der Merkle-Agentur DWA, über das Angebot von Quartz.

Für Quartz ist es eine Wette, die sich lohnt, wenn die Jagd nach kleinen Deals wertvolle Zeit und Ressourcen in Anspruch nimmt, während hochwirksame Programme zunehmend über die Werbung hinausgehen und kundenspezifische Recherchen, Veranstaltungen und Ähnliches umfassen können.

"Wir konzentrieren uns darauf, diese auf höchstem Niveau auszuführen, anstatt unsere Zeit und Aufmerksamkeit darauf zu verwenden, auf langwierige, niedrige 5-stellige RFPs zu reagieren", sagte Lauf.