Ein langer Abschied von Baxter, ein sanfter Riese unter den Robotern


Für einen ernsthaften Forschungsroboter ist Baxter ein Charmeur. Es ist Sportwagen rot, mit zwei großen und gezielten Armen. Sein Gesicht ist ein Flachbildschirm, der "Gefühle" wie Verlegenheit (rosige Wangen, hochgezogene Augenbrauen) telegrafiert. Wenn Sie so geneigt sind, können Sie davor sitzen und es Ihre Gedanken lesen lassen, um seine Fehler zu beheben. Oder Sie können auf Objekte zeigen, um sie aufzunehmen. Wenn es verwirrt wird, kann es Sie tatsächlich um Klärung bitten, eine scheinbar einfache Interaktion, die tatsächlich eine große Sache für das aufkeimende Gebiet der Mensch-Roboter-Kommunikation ist.

Eine solche Forschung hat Baxter in diesen frühen Tagen der fortgeschrittenen Robotik zu einer Legende unter den Ingenieuren gemacht. Die Maschinen sind nicht länger auf Fabriken beschränkt – sie rollen und laufen unter uns. Das heißt, wir müssen herausfinden, wie zum Teufel wir mit ihnen interagieren sollen und umgekehrt. Baxter ist ein wegweisendes Mitglied der Avantgarde, das dies ermöglicht und Forschern eine Plattform bietet, um massive Probleme wie Manipulation zu lösen.

Aber letzte Woche verkündete Rethink Robotics, der Hersteller der Maschine, plötzlich, dass er plant zu falten, da der Verkauf seiner Roboter zu kurz gekommen sei. (Baxter wurde ursprünglich für den industriellen Einsatz entwickelt, z. B. für das Sammeln und Platzieren von Objekten in einer Produktionslinie und später für Forschungszwecke.) Die Ankündigung war eine Überraschung, aber vielleicht nicht völlig überraschend – die Branche boomt mit einer Konkurrenz von Konkurrenten für den Markt.

Baxter ist natürlich nicht die einzige Maschine, die einem Robotiker zur Verfügung steht, und so wird die Forschung zur Mensch-Roboter-Interaktion nicht zum Erliegen kommen. Aber Baxter, sowie seine einarmige nächste Generation, Sawyer, waren in der Roboterforschung unentbehrlich. Sie haben vielleicht die Industrie nicht übernommen, aber sie haben sich als Pioniere etabliert.

"Jeder in der Robotikforschung hat heute entweder einen Baxter oder einen Freund mit einem Baxter", sagt Stefanie Tellex, die Robotikerin der Brown University, die aus der ehemaligen Gruppe stammt. "Was die Penetration anbelangt, ist es das, was wir am nächsten bei einer gemeinsamen Plattform für Manipulationen in verschiedenen Forschungslabors hatten."

Was Baxter so besonders machte, war die Tatsache, dass es eine All-in-One-Lösung war – Kamera, Arme, Greifer, Sensorik. Im Jahr 2012 veröffentlicht, war es ein eigenständiges Wesen, das Robotiker nach Herzenslust programmieren und modifizieren konnten. Obendrein war es billig, zumindest nach Roboter-Standards – Tellex bekam es für coole $ 27.000, während andere Robotikplattformen Hunderttausende von Dollars zurückwerfen konnten.

Das kam jedoch mit einem Kompromiss. Im Allgemeinen gibt es zwei Möglichkeiten, einen Roboterarm zu konstruieren. Das Tier, das Sie am Fließband sehen, ist extrem präzise, ​​weil es sein muss, oder Sie werden Autotüren an Autodächer verschraubt bekommen. Dementsprechend sind seine Aktuatoren (die Elektromotoren, die den Arm antreiben) sehr teuer.

Der andere Ansatz besteht darin, sich zugunsten eines Gefühlsgefühls auf extreme Präzision zu verlassen. Dies sind die kollaborierenden Roboter oder Cobots. Wenn sie mit Menschen und nicht mit Autoteilen arbeiten, macht es sich mehr Sorgen, dass sie keine Schädel zerquetschen, als 100 Prozent genau zu sein. Obwohl Baxter kein besonders präziser Roboter ist, verfügt er über Sensoren, mit denen er erkennen kann, wann er mit einer Person in Kontakt kommt, damit er anhalten kann. Das macht es ideal für Forscher, die nicht wollen, dass ihre Roboter sie durch das Labor schleudern.

"Ich wollte Baxter da draußen hinstellen, weil es zwei Arme hat und es sicher war, herumzuarbeiten", sagt Rodney Brooks, Gründer von Rethink. "Sie mussten die Absolventen nicht absperren. Du könntest die Absolventen in der Nacht mit dem Roboter alleine lassen, wenn sie arbeiten, und niemand würde verletzt werden. "

Nehmen Sie Brooks 'Wort nicht einfach so: "Das war eines der Merkmale, mit denen wir Undergraduals darauf werfen konnten, ohne uns zu sehr Sorgen zu machen", sagt Tellex.

Also ja, Schüler könnten mit den Manipulationskräften des Roboters experimentieren, ohne Angst vor … Komplikationen zu haben. Aber die Forscher begannen auch mit Baxter als eine Studie in der Mensch-Roboter-Interaktion oder HRI zu arbeiten. Was zumindest etwas mit den Ingenieuren zu tun hatte, die sich mit der Maschine verbanden. Es hat schließlich diesen Flachbildschirm auf seinem Gesicht.

"Sofort fangen alle an, dort ihre eigenen Gesichter zu machen", sagt Brooks. "Und viele Forscher haben die Mensch-Roboter-Interaktion gemacht. Das war nicht in meinen Gedanken, es ging wirklich um Manipulationsforschung. "

Nicht dass Objektmanipulation und HRI nicht Hand in Hand gehen können (Entschuldigung). Tellex arbeitet vor allem mit Baxter, um zu erforschen, wie Menschen und Maschinen auf unerwartete und weitgehend unerforschte Weise kommunizieren können. Ihr Roboter kann zum Beispiel um Klärung bitten, wenn er nicht sicher ist, was ein Mensch will.

Und vergessen wir nicht, dass Rethink, obwohl er nicht so viele Roboter im kommerziellen Raum verkauft hat, wie er gehofft hat, immer noch eine große Abkehr von den gewaltigen, gefühllosen Industrierobotern war, die davor kamen. Das Ding war einfach einfacher und sicherer. "Baxter hat bewiesen, dass Industrieroboter sicher am Arbeitsplatz neben den Menschen arbeiten können", sagt Rick Faulk, CEO von Locus Robotics, der Lagerroboter herstellt. "Es hat auch und vor allem gezeigt, dass Roboterprogrammierung nicht kompliziert sein muss, um effektiv zu sein, was eine breitere Palette von Anwendungen kollaborativer Robotertechnologie ermöglicht."

Baxter und sein Geschwister Sawyer traten auf fremdes Neuland. Um wettbewerbsfähig zu bleiben, wenden sich amerikanische Groß- und Kleinunternehmen an Cobots. Und der Wettbewerb um Roboter zur Zusammenarbeit mit Menschen wird immer heftiger. "Rethink Robotics hatte eine Vision, die sowohl inspirierend als auch praktisch war: sichere Roboter, die leicht zu bedienen waren, mit intuitiven Schnittstellen in den Händen jedes Fabrikarbeiters", sagt Daniela Rus, Leiterin des MIT-Labors für Informatik und künstliche Intelligenz. "Die Roboter Baxter und Sawyer haben die Robotik-Community dazu gebracht, die Grenzen der Robotermanipulation zu verschieben und kleinen und mittleren Unternehmen dabei geholfen, kundenspezifische Automatisierung einzuführen."

Das soll nicht heißen, dass Robotiker morgen in ihre Labore gehen und feststellen werden, dass ihre Baxters verschwunden sind. Die Maschinen werden als bahnbrechende Forschungsplattformen weiterarbeiten. Rethink Robotics faltet, aber Baxter wird weiterleben, bis unweigerlich etwas Besseres herauskommt.

"Wir sind bereit für eine andere Plattform", sagt Tellex. "Wir sind bereit für etwas anderes. Und es ist in Ordnung. Ein Teil davon, wie das Feld voranschreitet, besteht darin, dass wir unsere Technologie an neuen und unterschiedlichen Robotern ausprobieren und uns über die allgemeinen Probleme informieren und wie wir sie für alle Roboter lösen können. "

So lange Baxter – irgendwann. Du hast es gut gemacht.


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