Eine Steuergutschrift heizte den Solarenergieboom an. Jetzt ist es in der Schwebe


Viele der Die erfolgreichsten Unternehmen im Silicon Valley können ihre Herkunft auf eine Werkstatt zurückführen, aber für Ed Fenster, Mitbegründer und Vorsitzender von Sunrun, begann alles auf dem Dachboden seines Hauses in San Francisco. Das Jahr war 2007 und Fenster, nur wenige Monate vor seinem Abschluss mit einem Master in Business von Stanford, hatte eine revolutionäre Geschäftsidee. Er wollte Sonnenkollektoren so billig machen, dass jeder sie bei sich zu Hause installieren konnte, indem er sie an Kunden vermietete, anstatt sie sofort zu verkaufen.

Daniel Oberhaus befasst sich mit der Weltraumforschung und der Energiezukunft von WIRED.

„Solar as a Service“ ist ein Geschäftsmodell, das heute die Branche dominiert. Sunrun ist das größte Solarunternehmen für Privathaushalte in den USA und die Quintessenz der Erfolgsgeschichte von Silicon Valley. Aber als Fenster es mit zwei seiner Klassenkameraden gründete, dachte niemand, dass es funktionieren würde. Sonnenkollektoren waren teuer und ineffizient. Tatsächlich gab es 2007 nur 8.775 Megawatt Solarenergie im US-amerikanischen Stromnetz – weniger als ein Zehntel von einem Prozent der amerikanischen Stromversorgung. Aber der Kongress hatte gerade eine Gesetzesvorlage verabschiedet, die Sunrun eine Chance gab: Unternehmen und Privatpersonen konnten 30 Prozent der Kosten für die Installation neuer Solarmodule von ihren Steuern abziehen. Die Steuergutschrift wurde nach Ansicht von Fenster für das Unternehmen von entscheidender Bedeutung, um Investoren anzuziehen.

"Wenn Sie die Menschen ermutigen möchten, die großen Investitionen zu tätigen, die sie seit 2007 in Sunrun getätigt haben, brauchen Sie diese langfristig stabilen Richtlinien, um dies zu fördern", sagt Fenster.

Der Kongress wurde als großer Erfolg gefeiert und verlängerte den Kredit um weitere acht Jahre. Jetzt könnte jedoch die Steuererleichterung der Solarindustrie zu Ende gehen. Ab Ende dieses Jahres wird der Wert der Subvention drei Jahre lang sinken, bis er für Solarenergie aus Wohngebäuden endet und für kommerzielle Solarenergie dauerhaft auf 10 Prozent sinkt. Ende Juli brachte ein parteiübergreifendes Trio von Vertretern und ein demokratischer Senator das Erneuerbare-Energien-Gesetz auf den Kongress, das die Steuergutschrift für weitere fünf Jahre auf 30 Prozent beließ. Sein Schicksal ist nicht gesichert.

"Die Auswirkungen der Steuerpolitik auf unsere Branche waren unglaublich folgenreich", sagt Abigail Ross, CEO des Solar Energy Industry Association. Sie nannte eine Steigerung der Solarkapazität um 10.000 Prozent, fast eine Viertelmillion neuer Arbeitsplätze und Investitionen in Höhe von 140 Milliarden US-Dollar als Beweis für den Subventionseffekt.

Im Juli unterzeichneten mehr als 1.000 Solarunternehmen einen Brief zur Unterstützung der Gesetzesvorlage. Frühere Ausweitungen der Subvention erhielten breite Unterstützung von zwei Parteien, aber nur wenige Präsidentschaftsverwaltungen haben sich so stark gegen saubere Energie ausgesprochen wie das Weiße Haus von Trump, was seine Ausweitung alles andere als sicher macht.

Es besteht kein Zweifel, dass die Steuergutschrift für Solarinvestitionen Wunder bewirkt hat, um die amerikanische Solarindustrie in Schwung zu bringen. Einige Experten sind jedoch der Ansicht, dass diese Subvention nicht die effektivste Methode zur Reduzierung der Treibhausgasemissionen und zur Bekämpfung des Klimawandels ist – wohl der Hauptgrund für Investitionen in erneuerbare Energien.

Eine andere Option ist eine sogenannte Produktionssteuergutschrift, die Geld basierend auf der Menge der produzierten Energie zurückgibt, im Gegensatz dazu, wie viel Geld investiert wird. Windenergieunternehmen vertrauen seit 1992 auf diese Art der Förderung. Sie erhalten 2,4 Cent pro Kilowattstunde Energie, die in den ersten 10 Jahren, in denen ein Windpark in Betrieb ist, erzeugt wird. Zum größten Teil hat es funktioniert – Wind macht jetzt 8 Prozent der amerikanischen Stromerzeugung aus.

Kurz nach der Rezession von 2008 gerieten die Windkraftunternehmen jedoch in Schwierigkeiten. Neue Projekte erfordern im Vorfeld viel Geld, und die Investoren wurden knapp. Von 2009 bis 2012 gab die Regierung Windkraftunternehmen die Wahl zwischen einer Produktionssteuergutschrift und einer Investitionssteuergutschrift. Sie könnten entweder eine Barauszahlung in Höhe von 30 Prozent der Kosten der Windkraftanlage oder eine Gutschrift erhalten, die auf der Menge der Energie basiert, die sie für das nächste Jahrzehnt erzeugt haben.

Es war das erste Mal in der Geschichte, dass die US-Regierung Unternehmen erlaubte, die Art der Subvention zu wählen, die sie wollten. Es war auch eine seltene Gelegenheit, eine Subvention im Vergleich zur anderen in einem realen Szenario zu untersuchen. Im vergangenen Jahr hat Todd Gerarden, ein Wirtschaftswissenschaftler an der Cornell University, eine Studie für das National Bureau of Economic Research verfasst, in der gezeigt wurde, dass die Förderung der Windenergieproduktion im Durchschnitt kostengünstiger ist als die Investition in Windparks Regierung und produzierte mehr Strom. Dies bedeutet, dass Produktionskredite mit größerer Wahrscheinlichkeit die Kohlenstoffemissionen von Kohle- und Erdgasanlagen senken.

Der Grund dafür sei, so Gerarden, dass Windparks, die mit Produktionssubventionen betrieben werden, Anreize erhalten, so viel Energie wie möglich zu produzieren. In dem Maße, in dem die von Windparks erzeugte Strommenge die von fossilen Brennstoffen erzeugte Strommenge verringert, sind Produktionssteuergutschriften für die Verringerung der Umweltverschmutzung wirksamer. Obwohl sich Gerarden und seine Kollegen in ihrer Forschung auf Windenergie konzentrierten, sagt er, dass die gleiche Logik auf Solarenergie zutreffen könnte.

Laut Fenster gibt es nach wie vor gute Gründe, eine Investitionssteuergutschrift für Solarenergie anstelle einer Produktionsgutschrift zu unterstützen. Mehr Investoren werden von einer Investitionssteuergutschrift angezogen, weil sie ihre Auszahlung im selben Jahr sehen können, in dem eine Solaranlage gebaut wird, und nicht in mehr als 10 Jahren. Angesichts der Tatsache, dass Solarenergie immer noch nur 3 Prozent der US-amerikanischen Energieerzeugung ausmacht, sieht Fenster Investitionssteuergutschriften als effektiveren Weg an.

"Der wahre Grund, warum Sie die Steuergutschrift verlängern möchten, ist, dass wir wissen, dass wir mehr von dieser Art von Energie benötigen", sagt Fenster. "Es ist ökonomisch 101: Wenn Sie mehr von etwas wollen, machen Sie es billiger."

Wenn es jedoch darum geht, die Treibhausgasemissionen zu senken, ist die Subventionierung erneuerbarer Energien laut Gerarden nur die zweitbeste Option. Weitaus besser, sagt er, eine Kohlenstoffsteuer auf Kohle- und Gasanlagen zu erheben. Es würde die Energieerzeuger anspornen, Technologien wie die Kohlenstoffabscheidung umzusetzen und in mehr Wind-, Solar-, Nuklear- und Wasserkraft zu investieren.

Genau darauf drängt die Windindustrie jetzt. Auch die Produktionssteuergutschrift läuft ab diesem Jahr aus. Anstatt für die Erneuerung zu werben, plädiert die American Wind Energy Association für CO2-Steuergutschriften sowie Subventionen zur Unterstützung von Offshore-Windparks und Windenergiespeichertechnologien. Das Problem ist natürlich, dass die Besteuerung der Umweltverschmutzung durch nicht erneuerbare Energien ein unglaublich spaltendes politisches Problem ist. Dazu gehört die Überwindung der fest verankerten politischen Unterstützung für die fossilen Brennstoffindustrie sowie die genaue Einschätzung, wie hoch diese Steuer sein sollte, was alles andere als trivial ist.

Die mangelnde politische Unterstützung für eine Kohlendioxidsteuer – der gescheiterte Versuch des Staates Washington, ein letztes Jahr umzusetzen – war der jüngste Test. Klimabewusste Politiker müssen sich für die gleichen alten indirekten Wege zur Emissionsminderung einsetzen.

Im Juni schrieb die Senatorin von Nevada, Catherine Cortez Masto, einen Brief, in dem sie ihre Kollegen aufforderte, eine Verlängerung der Steuergutschrift für Solarinvestitionen zu unterstützen. Cortez Masto hob seine Bedeutung für die Unterstützung von 240.000 Solararbeitsplätzen und seine Rolle als Motor für das anhaltende Wachstum der Solarindustrie hervor. Vor allem aber wies sie darauf hin, dass dies die einzige wichtige Bundespolitik ist, die den Einsatz erneuerbarer Energien unterstützt.

„In Ermangelung einer anderen nationalen Politik oder eines anderen nationalen Programms zur Senkung der CO2-Emissionen, die für Fortschritte beim Klimawandel von wesentlicher Bedeutung sind, müssen wir die Steueranreizpolitik fortsetzen, die … das wirksamste Instrument darstellt, mit dem unsere Nation in erneuerbare Energien investiert ", Schrieb Cortez Masto.

Die Steuergutschrift für Solarinvestitionen ist möglicherweise nicht die beste Möglichkeit, um die Treibhausgasemissionen zu senken. Sie ist jedoch besser als gar keine Richtlinie. Wenn sie nicht verlängert wird, gilt dies für uns.


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