Lasertragende Flugzeuge decken riesige, weitläufige Maya-Städte auf


Im Juli 2016 Eine Gruppe von Archäologen beauftragte ein kleines Flugzeug – zusammen mit speziellen Piloten -, um im Norden Guatemalas, nahe der Grenze zu Mexiko, über den dichten Dschungel zu fliegen. Die Piloten krochen weit über die Bäume und durchkämmten das Gebiet. Sie zeigten drei Laser auf den Boden, die 300.000 Lichtpulse pro Sekunde abfeuerten.

Innerhalb von 12 Tagen erstellte das Team mit den Lasern eine der größten Karten von Maya-Städten, die zwischen 1000 v. Chr. Bis 1500 n. Chr. Gebaut wurden. Obwohl Archäologen in der Vergangenheit Splitter dieser Metropolitanruinen untersucht haben, zeigen die neuen Karten zum ersten Mal ganze Städte und stellen die beeindruckenden Pyramiden der Mayas, die Stadtstraßen und die Landwirtschaftsterrassen in den Kontext. Diese Sichtweise bietet Archäologen eine breitere Perspektive, da sie seit jeher daran festhalten, einzelne Strukturen gleichzeitig zu analysieren. Insgesamt kartographierte das Flugzeug über 800 Quadratmeilen, etwa zwei Drittel der Größe von Rhode Island. Aus diesem umfangreichen Datensatz konnten die Forscher Maya-Demografie mit höherer Genauigkeit als zuvor schätzen.

Verglichen mit den meisten archäologischen Arbeiten war dieses Projekt geradezu glamourös. Herkömmliche Kartographierungen umfassen Besatzungen von Menschen, die durch dichten Dschungel waten und mit einer Machete verworrene Zweige und Reben schlagen. Francisco Estrada-Belli, einer der Archäologen, die das Projekt beaufsichtigen, sagt, dass das Flugzeug in weniger als zwei Wochen das Zehnfache des Gebiets vermessen hat, das Maya-Archäologen seit den 1950er Jahren kartieren konnten.

Der Standort von Dos Torres, in den zerklüfteten Karsthügeln zwischen den Städten Tikal und Uaxactun.

Luke Auld-Thomas / PACUNAM

Die Laserimpulse erzeugen eine topographische Karte, ähnlich wie eine Fledermaus Echolokation verwendet: Das von der Ebene abgeschossene Licht prallt von den darunter liegenden Objekten ab und kehrt zurück, um einen Detektor am Boden der Ebene zu treffen. In Guatemala durchdringt nur ein kleiner Teil der Impulse das Vordach, aber mit der großen Anzahl von Impulsen erreicht genug Licht den Boden, um eine Karte mit einer Auflösung von einem Meter zu erzeugen. Basierend auf dem Timing und der Intensität der Rückimpulse kann der Detektor die Konturen unterhalb von Hügeln, Gräben und zerstörenden Ruinen abbilden. Die Technologie, die als LIDAR bekannt ist, wird auch auf selbstfahrenden Autos installiert, um Kollisionen zu vermeiden.

Veröffentlichung in Wissenschaft Am Donnerstag messen die Archäologen 61.480 Strukturen auf der Karte: Kanäle und Staudämme, um Pflanzen zu bewässern und Überschwemmungen zu verhindern; Straßen breiter als eine vierspurige Autobahn; Terrassen an steilen Hängen zum Anpflanzen. Sie fanden einen Festungskomplex, der zwei Hügel neben einer Quelle spreizte. "Unsere Umweltwissenschaftler sagen uns, dass es die reinste natürliche Wasserquelle in der Gegend ist, also ist der Ort nicht zufällig", sagt der Archäologe Thomas Garrison vom Ithaca College, der zusammen mit dem Archäologen Marcello Canuto von der Tulane Universität das Projekt mit Estrada-Belli leitete .

Die neuen Karten erklären, wie sich die Maya organisierten. Eine große Mauer, die die Stadtstaaten El Zotz und Tikal trennt, unterstützt zum Beispiel die Vorstellung, dass die Maya kein vereintes Imperium seien und stattdessen in einzelnen Stadtstaaten lebten, die gelegentlich Krieg führten. "Wir wussten, dass die Mauer vor dem Lidar existierte, aber wir sehen sie mit erstaunlicher Klarheit und in viel größerem Maße als zuvor", sagt Garrison.

Lidar-Daten zeigen einen neuen Ort nördlich der alten Maya-Stadt Tikal.

Lukas Auld-Thomas / Marcello A. Canuto / PACUNAM

Anhand der Anzahl der Strukturen schätzten sie, dass die Städte durchschnittlich 210 bis 310 Menschen pro Quadratmeile umfassten – eine dichtere Bevölkerung als die von Anchorage, Alaska, die laut der Volkszählung von 2010 etwa 170 Menschen pro Quadratmeile umfasst. Diese Bevölkerungsdichte erfordert eine komplexe Infrastruktur für die Verwaltung und Verteilung von Wasser, Nahrungsmitteln und anderen Ressourcen. "Wenn ich all diese Daten sehe, wird mir klar, dass sie eine noch größere Zivilisation sind als ich dachte", sagt Estrada-Belli. "Sie waren genauso urbanisiert wie die Mesopotamier, Chinesen oder Römer."

Wie genau die alten Maya ihre dicht besiedelte Gesellschaft ernährt und hydriert haben, bleibt ein Rätsel. Die landwirtschaftliche Infrastruktur, die auf diesen Karten zu sehen ist, kann helfen, ihre landwirtschaftlichen Praktiken zu entschlüsseln, sagt die Archäologin Anabel Ford von der Universität von Kalifornien, Santa Barbara, die nicht an der Arbeit beteiligt war. Ford glaubt, dass diese alten Methoden den Landwirten helfen könnten, Pflanzen nachhaltiger zu pflanzen. Die Maya entwickelten im Dschungel ausgeklügelte Anbaumethoden, bei denen keine Landstreifen gepflügt werden, wie dies bei europäischen Bauern der Fall ist. "Ich denke, wir können anfangen, von diesen Waldgärtnern zu lernen", sagt Ford.

Aber es ist immer noch schwierig, die ganze Geschichte zusammenzufügen. "Man sieht 2500 Jahre dieser alten Gesellschaft in diesen Bildern zusammen", sagt Garrison. "Das Schwierige ist, zu bestimmen, was zu welcher Zeit besetzt ist." Archäologen müssen eine Vielzahl von Datenquellen kombinieren: nicht nur die Lidarkarten und Bodenuntersuchungen, sondern auch den Text, der auf Denkmäler geschrieben ist, die die Gesellschaft hinterlassen hat. Ford arbeitet mit Nachfahren der Maya, die in der Nähe der archäologischen Stätten leben, von denen einige noch immer traditionelle Methoden der Jagd und des Wasserauffindens anwenden.

Archäologen können verschiedene Arten von Bildern mit LIDAR-Daten machen. Das äußerste linke Feld zeigt das Gelände eines Gebiets. In der Mitte befinden sich die Orte der vom Menschen geschaffenen Strukturen. Das Feld rechts zeigt die Schätzungen der Siedlungsdichte durch die Archäologen.

Lukas Auld-Thomas / Marcello A. Canuto / PACUNAM

Und weil Lidar nicht perfekt ist – es registriert manchmal Strukturen, wenn es nur kahlen Boden ist – müssen Archäologen immer noch traditionelle Machete-Kartierung durchführen. "Man muss auf den Boden steigen und diese Punkte bestätigen", sagt Ford. Obwohl Lidar in den 1960er Jahren erfunden wurde, um Wolken und atmosphärische Partikel zu kartieren, haben Archäologen es erst im letzten Jahrzehnt benutzt. Im Jahr 2009 waren das Archäologen-Ehepaar Diane und Arlen Chase von der Universität von Nevada, Las Vegas, die ersten, die mit Lidar eine Maya-Stadt kartografierten.

Eine neue Karte in der Hand, Garrison und seine Kollegen haben bereits damit begonnen, die gefundenen Strukturen zu bestätigen. Unerwarteterweise hilft das Werk einer späteren Zivilisation ihrer Suche. Der Lidar hat tatsächlich alte Wege freigelegt – viel jünger als die Maya-Straßen -, die von der lokalen Holzindustrie gebaut wurden. "Sie sind immer noch mit Dschungel bewachsen", sagt Garrison. "Aber es ist eine leichtere Wanderung, denn an einem Punkt waren sie flache, bullige Straßen." Die Wege, die durch eine vertraute Kultur gepflastert werden, führen, wie sich herausstellt, direkt zu den Geheimnissen der Maya.


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