Ultima Thule jenseits von Pluto ist flach wie ein Pfannkuchen (und nicht wie ein Weltraumschneemann)


Ultima Thule sieht nicht nach Schneemann aus.

Die letzten Fotos, die die New Horizons-Sonde der NASA während des epischen Vorbeiflugs am 1. Januar von Ultima Thule gemacht hat, zeigen, dass das entfernte Objekt weitaus flacher ist, als die Wissenschaftler gedacht hatten, gab das Missions-Team heute bekannt (8. Februar).

"Wir hatten einen Eindruck von Ultima Thule, basierend auf der begrenzten Anzahl von Bildern, die in den Tagen um den Vorbeiflug zurückgegeben wurden, aber durch das Anzeigen weiterer Daten hat sich unsere Sicht erheblich verändert", so Alan Stern, der leitende Ermittler von New Horizons vom Southwest Research Institute in Boulder, Colorado , sagte in einer Erklärung. [New Horizons at Ultima Thule: Full Coverage]

"Es wäre näher an der Realität zu sagen, dass die Form von Ultima Thule flacher ist, wie bei einem Pfannkuchen", fügte Stern hinzu. "Aber was noch wichtiger ist, die neuen Bilder schaffen wissenschaftliche Rätsel darüber, wie ein solches Objekt überhaupt geformt werden könnte. Wir haben noch nie etwas wie dieses gesehen, das die Sonne umkreist."

Die New Horizons der NASA nahmen dieses Bild von Ultima Thule am 1. Januar 2019 aus einer Entfernung von 8.862 Kilometern auf. Links: An

Die New Horizons der NASA nahmen dieses Bild von Ultima Thule am 1. Januar 2019 aus einer Entfernung von 8.862 Kilometern auf. Links: Ein "Durchschnitt" von 10 Fotos, die vom Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) aufgenommen wurden. Der Halbmond ist unscharf, da bei diesem schnellen Scanvorgang eine relativ lange Belichtungszeit verwendet wurde, um den Signalpegel der Kamera zu verstärken. Rechts: Eine schärfer bearbeitete Version des Bildes, die die Bewegungsunschärfe entfernt.

Bildnachweis: NASA / Johns Hopkins – Labor für angewandte Physik / Southwest Research Institute / Nationales Observatorium für optische Astronomie

Die $ 720 Millionen-Mission von New Horizons startete im Januar 2006, um den allerersten Vorbeiflug von Pluto durchzuführen. Die Sonde hat diese Begegnung im Juli 2015 ausgelöst und den Zwergenplaneten als A offenbart spektakulär vielfältige Welt von überraschend abwechslungsreichen und schroffen Landschaften.

New Horizons legte dann eine erweiterte Mission dar, die sich auf einen nahen Vorbeiflug von Ultima Thule konzentrierte, der offiziell als 2014 MU69 bekannt ist. Dieses Objekt ist etwa 34 Kilometer lang und liegt 1 Milliarde Kilometer hinter der Umlaufbahn von Pluto. (Ultima ist derzeit 4,1 Milliarden Meilen oder 6,6 Milliarden Kilometer von der Erde entfernt.)

Anfängliche Bilder, die während des Ansatzes von New Horizons aufgenommen wurden, legten nahe, dass Ultima Thule wie eine Bowling-Nadel geformt ist. Dieser Eindruck änderte sich jedoch kurz vor der nächsten Annäherung, die am Neujahrstag kurz nach Mitternacht eintrat und die Sonde innerhalb von 3.540 km des mysteriösen Körpers brachte. Fotos, die zu dieser Zeit aufgenommen wurden, zeigten, dass Ultima Thule aus zwei Lappen besteht, die beide ungefähr kugelförmig waren.

Ein Schneemann mit deutlich rötlichem Farbton.

Die alten (oberen) und neuen (unteren) Formmodellansichten des entfernten Objekts Ultima Thule, das am 1. Januar 2019 von der New Horizons-Sonde der NASA vorbeiflogen war. Die Mitglieder des Missionsteams meinten zunächst, Ultima Thule ähnele einem Schneemann, glaubt aber jetzt dem Objekt abgeflacht sein Die gestrichelten blauen Linien stellen Unsicherheit dar, was darauf hinweist, dass Ultima Thule entweder flacher oder nicht so flach sein kann, wie in dieser Abbildung dargestellt.

Die alten (oberen) und neuen (unteren) Formmodellansichten des entfernten Objekts Ultima Thule, das am 1. Januar 2019 von der New Horizons-Sonde der NASA vorbeiflogen war. Die Mitglieder des Missionsteams meinten zunächst, Ultima Thule ähnele einem Schneemann, glaubt aber jetzt dem Objekt abgeflacht sein Die gestrichelten blauen Linien stellen Unsicherheit dar, was darauf hinweist, dass Ultima Thule entweder flacher oder nicht so flach sein kann, wie in dieser Abbildung dargestellt.

Kredit: NASA / Johns Hopkins Universität für angewandte Physiklabor / Southwest Research Institute

Die neu veröffentlichten Bilder haben jedoch ein weiteres Umdenken erzwungen. New Horizons machte die Langzeitbelichtungsfotos etwa 10 Minuten nach der Annäherung; Der zentrale Rahmen in der Sequenz wurde aus einer Entfernung von 8.862 km gerissen, sagten Mitglieder des Missions-Teams.

Die neuen Ansichten wurden aus einem anderen Blickwinkel aufgenommen als die Fotos, die der Schneemann vorschlug, und zeigen die Umrisse von Ultima Thule vor einer Reihe von Hintergrundsternen. Als sie bemerkten, welcher dieser Sterne dunkel wurde, als Ultima sie blockierte, konnten Missionswissenschaftler die (überraschend flache) Form des Objekts herausfinden.

"Dies ist wirklich eine unglaubliche Bildsequenz, die von einem Raumschiff aufgenommen wurde, das eine kleine Welt erforscht, die 4 Milliarden Kilometer von der Erde entfernt ist", sagte Stern. "Nichts dergleichen ist jemals in Bildern eingefangen worden."

Während die neu veröffentlichten Bilder die letzten sind, die New Horizons von Ultima aufgenommen hat, sind sie weit von den letzten Daten entfernt, die wir von der Sonde sehen werden. Es wird insgesamt etwa 20 Monate dauern, bis New Horizons all seine Bilder und Messungen nach Hause geschickt hat, sagten Mitglieder des Missions-Teams.

Und Ultima Thule ist möglicherweise nicht das endgültige Flugziel der Sonde. New Horizons ist bei guter Gesundheit und hat genug Treibstoff, um von einer anderen weit entfernten Stelle zu zoomen, wenn die NASA eine weitere Missionsverlängerung gewährt, sagte Stern. (Die aktuelle erweiterte Mission läuft bis 2021.)

Mike Walls Buch über die Suche nach einem außerirdischen Leben, "Out There" (Grand Central Publishing, 2018; illustriert von Karl Tate), ist jetzt erschienen. Folge ihm auf Twitter @michaeldwall. Folge uns @Spacedotcom oder Facebook. Ursprünglich auf Space.com veröffentlicht.