Was gut ist ein Supercomputer, wenn er nicht zeigen kann?


In Tampa ist das Dach des Konferenzzentrums durchsickert. In Austin überflutete der Flughafen. In Reno mussten die Organisatoren der Konferenz warten, bis eine Motorrad-Rallye vorbei war, bevor sie sich einrichten konnten.

Während der Vorbereitungen für die SC-Konferenz, ein Supercomputing-Meeting, ist immer etwas im Weg, sich zu vernetzen. Aber die Konferenz, die jährlich im November stattfindet, ist vielleicht empfindlicher gegenüber Wasser, Verspätungen und Fahrradherden als Ihre durchschnittliche Versammlung. Weil jedes Jahr eine Gruppe Freiwilliger Wochen im Voraus auftaucht, um das schnellste temporäre Netzwerk der Welt zu bauen. Die Konferenzteilnehmer und Aussteller – von wissenschaftlichen Forschern bis hin zu Branchen-Bigwigs – benötigen superschnelle, zuverlässige Verbindungen, um die Ergebnisse ihrer Simulationen und Datenanalysen zu übertragen. SCinet heißt: "Das Netzwerk dauert ein Jahr, drei Wochen, eine Woche und weniger als 24 Stunden." wenn seine Ergebnisse die weite Welt nicht erreichen können?

Die SC Conference Series

In Denver war dieses Jahr eine Schwierigkeit die Höhe – nicht die Stadt selbst, sondern die Ausstellungshalle. Die 188 Freiwilligen bauten die 13 Ausrüstungsracks der Netzwerke auf dem Boden unter dem großen Hauptraum auf und bauten die Infrastruktur auf, die schließlich etwa 3,6 Terabit pro Sekunde des Verkehrs bewältigen konnte. (Zum Vergleich, das ist wahrscheinlich rund 400.000 Mal stärker als Ihre persönliche Verbindung.) Und dann, nach dem Bau, mussten diese Millionen von Dollar an empfindlicher Ausrüstung – eine Halle hinunter, in einen Aufzug, aufwärts bewegen ein Stockwerk und quer durch die Ausstellungshalle.

Am 8. November verlegten die Freiwilligen die Ausrüstung auf maßgefertigte Zahnstangen. "Willkommen beim Verrückten", sagte jemand unaufgefordert, als er an ihm vorbeirauschte. Die SCinetters bewegten sich wie Seiltänzer, Kellner im Schlepptau, zu den Aufzügen.

Eine Etage höher ragte ein Typ mit Scooby Doo Hut mit einem Gabelstapler auf, spießte behutsam ein Regal auf und begann es auf die zentrale Bühne zu heben. Als sich das Gestell der Plattform näherte, legten andere Freiwillige ihre Hände darauf wie digitale Sargträger. Als sie fertig waren, saßen acht Racks auf der Bühne – das schlagende, blinkende Herz des Netzwerks. Neben anderen Aufgaben koordiniert es die fünf anderen Racks, die strategisch im Raum verstreut sind, bereit für die Aussteller, die 100-Gigabit-Verbindungen benötigen und solche, die lediglich 1 oder 10 Gigabit-Anschlüsse benötigen.

Die Demonstrationen begannen am 13. November. Die NASA zeigte eine Simulation, wie Schockwellen von Meteoriten die Atmosphäre beeinflussen – und dann, wie ihre Auswirkungen den Boden erreichen, von Einschlägen bis zu Tsunamis. Mit an Bord: eine Simulation, die zeigt, wie Drohnen mit Personenbeförderung funktionieren könnten, und ein Modell [global weather prediction] (https://www.nas.nasa.gov/SC17/demos/demo34.html). Das Energieministerium präsentierte über Teilchenbeschleuniger, Quantencomputing in der Wissenschaft und Krebsüberwachung.

Die Firma Nyriad Limited hat ihre Stars inzwischen mit dem Internationalen Zentrum für Radioastronomieforschung ausgerichtet, um eine "wissenschaftliche Datenverarbeitung" zu entwickeln. System für ein Teleskop namens Murchison Widefield Array, das selbst ein Vorläufer des Square Kilometer Array ist. Das Quadratkilometer-Array benötigt mehr Rechenleistung als jedes andere Gerät: Seine Datenrate wird den heutigen globalen Internetverkehr übertreffen. Nyriad enthüllte auf der Konferenz sein erstes kommerzielles Angebot, das aus seiner SKA-Arbeit hervorging: eine schnelle und energiesparende Speicherlösung, die über die Welt der Astronomie hinaus nützlich ist.

Aber ihre Gespräche wären alles gewesen, wenn es nicht um die hausgebautes Netzwerk, das sie zeigen ließ und erzählen. In den Wochen vor der eigentlichen Konferenz legten die ehrenamtlichen Mitarbeiter von SCinet 60 Meilen Glasfaser und bastelten 280 WLAN-Zugangspunkte für die knapp 13.000 Teilnehmer und ihre Begleitgeräte. Oh, auch, sie mussten einen Netzbetreiber dazu bringen, eine Straße zu durchbrechen, um eine dunkle Glasfaserverbindung zu erleuchten.

SCinet erfordert viel körperliche und geistige Arbeit, aber die Leute kommen immer wieder, weil es ihre Art von Spaß ist – und der beruflichen Entwicklung könnten sie niemals an eine einzelne Institution gelangen. "Sie können anfassen und spielen mit Ausrüstung, die sie normalerweise nicht in ihren Tagesjobs berühren und spielen würden", sagt Jackie Kern, ehemaliger Generaldirektor der gesamten Konferenz und von SCinet. Sie lernen neue Tricks im Umgang mit Netzwerken kennen, bringen Big-Kid-Versionen ihrer Wissensdatenbank zurück und treffen einige der weltweit besten Netzwerk-Typen. "Es ist ein Rolodex-Moment", sagt Jeffrey Schwab, derzeitiger SCinet-Chair.

Außerdem ist es ein Sommercamp für Leute, die gerne Glasfaser auf Böden kleben. "Jeder möchte hier sein", sagt Schwab.

Und die Organisation versucht, sie dazu zu bringen, sie für mehr verschiedene Menschen einladender zu machen. Kate Petersen Mace unterstützt das Programm "Frauen in der IT-Vernetzung bei SC", das seit 2015 die Teilnahme von 19 freiwilligen Frauen in vollem Umfang finanziert (rund 22 Prozent der Gesamtzahl der Freiwilligen waren in diesem Jahr Frauen). In dem von Männern dominierten Netzwerk können solche beruflichen Chancen selten sein. Mace sagt, sie sei oft die einzige Frau in einem bestimmten Berufsfeld gewesen. "Ich habe mich daran gewöhnt und habe nicht darüber nachgedacht", sagt sie. Aber die Unterschiede und die Defizite machen sich bemerkbar, sobald sich mehr Frauen in der Ausstellungshalle befinden (real und sprichwörtlich) und die blinkenden Lichter auf einer Reihe von Serverschränken zusammen mit ihren männlichen Kollegen beobachten. "Sie fühlen sich besser, wenn sie sprechen können", sagt Mace.

Ein paar Stunden nach dem ersten Zahnstangenlift kommt Jim Stewart vom Utah Education and Telehealth Network, der das Architekturteam gemeinsam leitet, in die Ausstellungshalle. Die gesamte Ausrüstung ist auf der Bühne, und SCinet-Freiwillige haben Spiegel dahinter installiert, so dass Passanten den Aufwand in allen Dimensionen schätzen können. Es wird jedoch nicht lange dauern. Erinnerst du dich an das Schlagwort? "… weniger als 24 Stunden, um abzureißen."

Stewart überblickt die Halle und denkt offenbar an Schöpfung und Zerstörung. "Wir sind noch nicht einmal fertig, und wir reden über das Aussteigen", sagt er.