Wissenschaftler finden Wasserdampf auf dem bisher bewohnbarsten Exoplaneten


"Dies sind Daten, die wir gesammelt haben und in gewisser Weise haben wir die ganze Arbeit erledigt", sagt Benneke. "Das UCL-Team hat beschlossen, nur unsere Daten zu nehmen und eine eigene Veröffentlichung davon zu verfassen." Es ist nicht illegal oder so, aber es ist schlechte Praxis. "

Am Dienstag veröffentlichten Benneke und seine Kollegen ein Papier auf dem arXiv-Preprint-Server, das zeigt, wie die Analyse des Teams auch Wasserdampf um K2-18b aufdeckte. Das Papier, das derzeit zur Veröffentlichung geprüft wird, geht jedoch etwas weiter als der Bericht des UCL-Teams. Die Modelle von Benneke und seinen Kollegen legen nahe, dass es auf dem Planeten Wolken gibt, was bedeutet, dass es auf K2-18b regnen könnte. Obwohl Bennekes Team von der UCL bis zur Veröffentlichung geschlagen wurde, gibt es laut ihm einen Silberstreifen. Die Tatsache, dass beide Teams unabhängig voneinander zum gleichen Ergebnis gekommen sind, ist ein starker Indikator dafür, dass der Wasserdampf tatsächlich vorhanden ist.

K2-18b ist vielleicht der bewohnbarste Exoplanet, den es je gab, aber es ist unwahrscheinlich, dass sich auf seiner Oberfläche Leben oder sogar flüssiges Wasser befindet. Zu diesem Zeitpunkt erfüllt es nur die meisten Kriterien auf der Wäscheliste von Astronomen und Astrobiologen für das, was zur Lebenserhaltung notwendig ist. „Dies ist der Planet, der mehr Anforderungen als alle anderen derzeit bekannten erfüllt“, sagt Tsiaras. Aber er fügte hinzu: "Dies ist definitiv keine zweite Erde."

Insbesondere hat es eine Atmosphäre mit Wasserdampf, umkreist seinen Wirtsstern in einer Entfernung, die flüssiges Wasser stützen könnte, und hat eine ähnliche Temperatur wie die Erde. Aber nur weil Tsiaras und seine Kollegen den Planeten als "Super-Erde" -Exoplaneten bezeichnen, ein Begriff, der häufig, aber nicht immer, Planeten vorbehalten ist, die bis zu zehnmal so massereich sind wie die Erde, heißt das nicht, dass sie an der Oberfläche erdähnlich sind.

Abel Mendez, Direktor des Laboratoriums für planetare Bewohnbarkeit an der Universität von Puerto Rico, sagt, dass die Bewohnbarkeit von K2-18b letztendlich davon abhängt, ob sich herausstellt, dass der Planet einen dichten felsigen Kern und eine dicke Atmosphäre wie Neptun hat oder von einem Planeten bedeckt ist Ozean. Nur im letzteren Fall könnte der Planet möglicherweise von mikrobiellem Leben bewohnt sein.

"K2-18b ist einer der potenziell bewohnbaren Planeten in unserem Katalog der bewohnbaren Planeten, aber er gehört nicht zu den Top 21", sagt Mendez. "Es ist der erste Planet in unserem Katalog, auf dem eine Atmosphäre festgestellt wurde, aber es ist überhaupt kein guter Kandidat für das Leben."

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Auch der Status des Planeten als "Supererde" steht zur Debatte. Sara Seager, Astrophysikerin und Planetenwissenschaftlerin am MIT, sagt, sie würde K2-18b persönlich eher als "Mini-Neptun" oder "Sub-Neptun" bezeichnen als als eine Super-Erde. Wie die Supererde ist diese Bezeichnung metonymisch – sie bezieht sich auf Planeten, die eine ähnliche Größe und Masse wie Neptun haben, aber nicht unbedingt die gleiche Zusammensetzung haben. Neptun ist viermal so groß wie die Erde und 17mal so massereich. Es hat eine dicke Atmosphäre, die reich an Wasserstoff und Helium ist und vermutlich einen dichten felsigen Kern hat, der in einen wasser- und ammoniakreichen Mantel gehüllt ist.

Das größte Argument dafür, dass der Planet eher ein Mini-Neptun als eine Super-Erde ist, hat mit seinem Radius zu tun, sagt Drake Deming, ein Astronom und Experte für Exoplanetenatmosphäre an der University of Maryland. Bei einer Umfrage von 2017 unter Hunderten von Exoplaneten, die mit dem Kepler-Weltraumteleskop entdeckt wurden, stellten der Astronom Benjamin Fulton und seine Kollegen fest, dass die meisten Planeten in eine von zwei Gruppen fielen: die mit einem Radius, der kleiner als das 1,5-fache des Erdradius ist, und die mit einem zwei- bis dreifachen Radius der Erde. Eine andere Studie ergab, dass die meisten Exoplaneten mit mehr als 1,6 Erdradien nicht felsig sind, was sie eher zu Mini-Neptunen als zu Super-Erden macht.

Giovanna Tinetti, Astronomin am University College London und eine der Autoren der Natur-Astronomie Papier, räumte ein, dass K2-18b einige der Eigenschaften eines Mini-Neptuns hat, aber stand zu seiner Bezeichnung als Super-Erde, weil seine Dichte der unseres Heimatplaneten näher kommt. Tinetti sagt aber auch, dass es "durchaus möglich" ist, dass K2-18b von einem Ozean im Planetenmaßstab bedeckt ist, was es zu einer größeren Version der Wasserwelten unseres eigenen Sonnensystems, Titan und Europa, machen würde.